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Wars of Statues in Latvia: The History Told and Made by Public Sculpture

By Sergei Kruk

Abstract

In Latvia, public sculpture functions as a medium of political communication. Changes of political regimes were accompanied by revisions to public monuments, which reflected the new power relations. Not always did the authorities topple old monuments and erect new ones. Sometimes economic, ethical, cultural and political imperatives required more subtle methods of causing depreciation to unwanted sculptures and introducing new political messages. This paper explains why sculpture was assigned a special role in political communication, and will conceptualise the peculiarities of this communication in semiotic terms. Among the most popular practices in Latvia are renaming monuments, revising inscriptions, circulating new descriptions, ignoring natural decay and banal vandalism, modifying the environment around a sculpture, and using a sculpture as a centrepiece in various ceremonies.En Lettonie, les statues publiques fonctionnent comme un moyen de communication politique. Les changements de régime politique emmenaient des corrections des statues, qui reflétaient les nouveaux rapports de force. Cependant, les gouvernements ne détruisaient pas nécessairement les mémoriaux anciens pour en bâtir de nouveaux. Parfois, des exigences économiques, éthiques, culturelles ou politiques menaient à d’autres moyens, plus subtiles, pour discréditer des monuments devenus indésirables et pour introduire de nouveaux messages politiques. Cette contribution vise à expliquer pourquoi les statues jouaient un rôle spécifique dans la communication politique ainsi qu’à conceptualiser les particularités sémiotiques. Les pratiques courantes incluent l’introduction d’une nouvelle appellation, la révision des épitaphes ou l’addition de nouvelles inscriptions, l’assentiment vis-à-vis de la décadence naturelle ou du vandalisme, la modification des environs de la statue, et l’utilisation d’une statue comme centre de cérémonies diverses.Openbare beelden zijn in Letland een vorm van politieke communicatie. Op het ogenblik dat nieuwe politieke regimes aan de macht kwamen, werden deze openbare beelden onderworpen aan veranderingen die de nieuwe politieke verhoudingen weerspiegelen. Aangezien de regering niet in staat was om telkens nieuwe beelden te laten maken, werden via subtiele technieken de boodschappen van deze beelden aangepast. Dit artikel focust via een semiotische analyse op de specifieke rol die beelden spelen in de Letse samenleving en de wijze waarop deze beelden communiceren. De meest gangbare praktijken zijn het herbenoemen van beelden en het aanpassen van inscripties, het laten circuleren van nieuwe beeldbeschrijvingen, het tolereren van vandalisme en natuurlijk verval, het wijzigen van de omgeving rond het beeld en het centraal plaatsen van een beeld in bepaalde ceremonies.Kruk Sergei. Wars of Statues in Latvia: The History Told and Made by Public Sculpture. In: Revue belge de philologie et d'histoire, tome 87, fasc. 3-4, 2009. pp. 705-721

Publisher: 'PERSEE Program'
Year: 2009
DOI identifier: 10.3406/rbph.2009.7700
OAI identifier: oai:persee:article/rbph_0035-0818_2009_num_87_3_7700
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