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The Bronze Age in the Northwestern of Iberian Peninsula: an analysis from funerary practices

By Ana M. S. Bettencourt

Abstract

From the analysis of the funerary practices and of their integration in the different chronological-cultural contexts where they develop, the author works out a new interpretation of the mechanism of negotiation of power and the promotion of social identity through the Bronze Age of the NW Iberian Peninsula. When studying an area so wide she distinguishes two great trends in the type and distribution of the funerary architectures throughout the Bronze Age that she associates with different ways of interaction with, and perception of, the world. Thus, she argues that the necropolises of “cloudy” tombs (cists without tumuli, plain graves and pits), located in areas of great agricultural potential and close to the settlements, may have been constructed by sedentary communities, very involved in agricultural activities, with a great sense of territoriality and a great control over, and deep knowledge of, the territory. On the other hand the communities involved with mountain landscapes, eventually more related to cattle and with ways of life that would imply greater mobility, were responsible for the construction of more visible funerary structures, such as small tumuli of megalithic tradition, located away from the settlements. 
 In relation to the social role of the corpse, the author argues for the Early Bronze Age, that, the occupation of new territories, the emergence of a new form of community interaction with the environment and the emergence of new mechanisms of power and legitimacy of the territory were materialized in burial practices and in the social role of some corpses, in copper and gold grave goods. This social role was represented in old and new places. 
 From the Middle Bronze Age she assumes that the corpse loses importance in collective terms and that death becomes more familiar. The new settings of power negotiation and social identity are transferred to other contexts of action more connected with the sphere of the living. She relates as examples the places of exploitation of tin; the places of production, manipulation and deposition of artefacts in bronze; the arenas where communities built and placed the emerging statue-menhirs and in the interior of the settlements.
 During the Late Bronze Age these dynamics would have been accented, with increase of the transformation of the corpse and the consequent loss of the importance of the physical body, over all in the places or periods where cremations seem to be more evident. She distinguishes the great importance assumed for settlements as centres of power and the development of places located on hilltops, true enclosures, sometimes surrounded by walls, and where there were actions that implied the manipulation of several, diversified metal goods, as well as other articles of exceptional raw materials and a great amount of exceptional ceramic containers. She finishes praising the necessity of contingency studies that allow us to confirm or to invalidate the assumptions made.<br><br>La autora ensaya una nueva interpretación de los mecanismos de negociación del poder y de promoción de la identidad social a partir del análisis de unas prácticas funerarias, cuya existencia ha quedado demostrada en todos los períodos de la Edad del Bronce en el Noroeste de la Península Ibérica, y de la integración de las mismas en los diferentes contextos cronológico-culturales en los que se desenvuelven. En esta extensa área distingue dos grandes tendencias en el tipo y la distribución de las arquitecturas funerarias que asocia a los diferentes modos de interacción y percepción del mundo de las comunidades de este período. Defiende que las necrópolis de sepulturas “opacas” (cistas sin tumuli, sepulturas planas y fosas), localizadas en áreas de importante potencial agrícola y en las inmediaciones de los poblados, fueron construidas por comunidades sedentarias, muy implicadas en actividades agrícolas, con un marcado sentido de la territorialización y un dominio y conocimiento profundo del territorio. En cambio las comunidades conectadas con paisajes montañosos, eventualmente mas subordinadas a las prácticas pastoriles y con modos de vida que implicarían mayor movilidad, serían las responsables de la construcción de estructuras funerarias más visibles, como los monumentos bajo <i>tumuli</i> de tradición megalítica, alejados de los poblados.
 Defiende durante el Bronce Inicial una ocupación de nuevos territorios y la aparición tanto de una nueva forma de interacción de las comunidades con el medio como nuevos mecanismos de poder y de legitimación sobre el territorio que se materializan, parcialmente, en las prácticas funerarias. Atribuye un papel social a algunos cadáveres, aquellos que tienen ofrendas de cobre y de oro y que están presentes en lugares antiguos y nuevos. 
 A partir del Bronce Medio asume que el cadáver pierde importancia en términos colectivos y que la muerte se vuelve más familiar, transfiriéndose los escenarios de negociación del poder y de la identidad social a otros contextos de acción más conectados con la esfera de los vivos. Pone como ejemplo los lugares de explotación de estaño y de fabricación, manipulación y deposición de artefactos en bronce, los escenarios donde se edifican y se colocan las estatuas-menhires emergentes, grabadas con armas y con nuevos símbolos, y el interior de los poblados. 
 Durante el Bronce Final esta dinámica se acentuaría, aumentando la transformación del cadáver con la consiguiente pérdida de importancia del cuerpo físico, sobre todo en los lugares o períodos en los que los indicios de incineración parecen más usuales. Destaca la mayor relevancia adquirida por los poblados como polos dinamizadores de poder y la aparición de localizaciones en alto, de verdaderos recintos excepcionales, a veces con murallas, en donde las acciones realizadas implicaron la manipulación de varios y diversificados artefactos metálicos, además de materias primas excepcionales y de gran cantidad de recipientes cerámicos singulares. Finaliza preconizando la necesidad de estudios de contingencia que permitan confirmar o refutar estas hipótesis

Topics: Northwest of Iberian Peninsula, Bronze Age, Funerary practices, Social role of the corpses, Social identity, Places of power, Noroeste Peninsular, Edad del Bronce, Prácticas funerarias, Papel social del cadáver, Identidad grupal, Escenarios de poder, Archaeology, CC1-960, Auxiliary sciences of history, C, DOAJ:Archaeology, DOAJ:History and Archaeology
Publisher: Consejo Superior de Investigaciones Científicas
Year: 2010
OAI identifier: oai:doaj.org/article:cd34ce069ce5448b80e511119836dd00
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