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The influence of unequal temperament on Chopin's piano works

By Michèle Duguay

Abstract

Frédéric Chopin (1810–1849) composed in the first half of the 19th century, when pianos were tuned in unequal temperaments: different keys displayed subtly different intervallic structures. It is well known that he composed at the piano, making it likely that he took into account the instrument's tuning when writing music. In one of the rare studies of the issue, Miller (2001) discusses the influence of unequal temperaments on Chopin's mazurkas by examining its impact on melodic and harmonic features. Jonathan Bellman (2005) also describes how unequal temperaments can alter performances of Chopin's music by enhancing the differentiation between keys. The present research builds on Miller and Bellman's studies. Rather than attempting to divine temperament's impact on the sound of individual pieces, it investigates the evidence from within the music that the structure of nineteenth-century keyboard tunings influenced Chopin's compositions. By studying a corpus of his works comprising the entire etudes, mazurkas, nocturnes, polonaises, preludes, and waltzes, I aim to shed light on how temperament may have had repercussions on parameters such as key, modulation, and musical texture.The first chapter demonstrates why equal temperament was not truly attained before the early 20th century and summarizes the existing research on 19th-century temperaments. Then, I present five tuning systems that may have been available to Chopin during his lifetime. The second chapter delves into the influence of unequal temperament on specific musical features. I address the effect of tuning systems on the chromatic scale, chord colour, and modulation, by providing examples from Chopin's piano music. The chapter ends with a discussion of the potential links between traditional key characteristics, as described by Rita Steblin (2002), and unequal tuning systems. The final chapter consists of a study in which I evaluate the frequency and prominence of harmonic major thirds—an interval that is significantly affected by temperament—in a corpus of Chopin's piano works. This analysis is based on studies conducted on Bach's Das Wohltemperierte Klavier by John Barnes (1979) and Steven Cannon (2007). By considering the use of the interval in light of historical temperaments, I discuss how trends found in Chopin's treatment of chords and musical texture may depend on absolute pitch level. I conduct the study with the Humdrum toolkit, a set of command-line utilities developed by David Huron for assisting in computational analysis.This thesis adds to the academic discourse on Chopin in that it features original research that provides new awareness of his sensitivity to key and its relationship to temperament. Moreover, illustrating how temperament could serve as an expressive tool for the romantic composer suggests that this type of research could be extended to other piano repertoire of the same era.Frédéric Chopin (1810-1849) composait lors de la première moitié du XIXe siècle, lorsque les pianos étaient accordés en tempérament inégal : la taille des intervalles variait subtilement d'une tonalité à l'autre. Puisque Chopin composait au piano, il est probable que le tempérament de son instrument ait eu une influence sur sa musique. Dans l'une des rares études sur le sujet, Miller (2001) décrit l'impact des tempéraments inégaux sur les mazurkas de Chopin en examinant leur effet sur la mélodie et l'harmonie. Jonathan Bellman (2005) décrit la façon dont un tempérament inégal peut altérer le son de la musique de Chopin en accentuant les différences entre les tonalités.Cette recherche s'appuie sur les études de Miller et Bellman. Plutôt que de deviner l'impact du tempérament sur des pièces individuelles, j'examine la musique elle-même pour montrer l'évidence que la structure des tempéraments du XIXe siècle a eu une influence sur les compositions de Chopin. En étudiant un corpus de ses œuvres pour piano qui comprend les études, mazurkas, nocturnes, polonaises, préludes et valses, je vise à démontrer comment le tempérament a pu avoir des répercussions sur des aspects musicaux tels que la tonalité, les modulations, et la texture musicale.Le premier chapitre démontre pourquoi le tempérament égal n'était pas atteignable avant le début du XXe siècle, et résume les recherches ayant été menées sur les tempéraments du XIXe siècle. Par la suite, je présente cinq méthodes d'accord contemporaines à Chopin. Le second chapitre examine l'influence du tempérament inégal sur certains paramètres musicaux. Je décris l'effet que ces systèmes d'accord ont sur la gamme chromatique, la couleur des accords et la modulation, en présentant des exemples tirés du répertoire pour piano de Chopin. Le chapitre se termine par une discussion des liens potentiels entre les systèmes d'accord inégaux et les caractérisations traditionnellement accordées aux tonalités, telles que décrites par Rita Steblin (2002). Le troisième chapitre consiste en une étude dans laquelle j'évalue la fréquence et l'importance des tierces majeures harmoniques – un intervalle considérablement affecté par le tempérament – dans un corpus d'oeuvres de Chopin. Mon analyse est basée sur des études menées sur Das Wohltemperierte Klavier de Bach, par John Barnes (1979) et Steven Cannon (2007). En abordant les résultats à la lumière de tempéraments historiques, je discute de la façon dont le traitement de certains accords et textures par Chopin dépend peut-être de la hauteur absolue. Je mène cette étude à l'aide du Humdrum toolkit, un ensemble d'outils pour ligne de commande développé par David Huron.Cette thèse de maîtrise ajoute au discours académique sur Chopin par sa recherche originale qui fournit une nouvelle sensibilisation sur l'emploi de différentes tonalités et de leur relation au tempérament. De plus, cette étude démontrant comment le tempérament inégal peut servir de moyen expressif pour le compositeur romantique suggère que ce type de recherche pourrait s'appliquer à d'autre répertoire pour piano de la même époque

Topics: Music
Publisher: McGill University
Year: 2017
OAI identifier: oai:digitool.library.mcgill.ca:145629
Provided by: eScholarship@McGill
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